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Computer-Implemented Inventions at the European Patent Office (Whitepaper)

The bar for patenting software is generally higher than for traditional technology. This is mainly due to the fact that “programs for computers” and “mathematical methods” are not considered to be inventions under a legal provision in the European Patent Convention (EPC). This is the intention of the legislator and a political decision. Nevertheless, it is possible to patent software. This whitepaper provides an insight into how software respectively computer-implemented inventions (CII) are dealt with at the European Patent Office (EPO). The information is mainly based on the decision G1/19 of the EPO’s Enlarged Board of Appeal issued 2021. This decision is an all-out attack on CII and provides a good basis for an inside view into the software patenting at the EPO.

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Basic Decision on Computer Implemented Inventions

The Enlarged Board of Appeal of the European Patent Office discussed older case law in its decision G 1/19 about computer implemented inventions, including decision T 1351/04. This decision is discussed with respect to “data intended for controlling a technical device”. According to G1/19 this data may be considered to have technical character because it has the potential to cause technical effects. In the following, we will take a closer look at this relevant decision T 1351/04.

The appeal in the case T 1351/04 is against the decision of the examining division to refuse the European patent application No. 02 258 100.3.

Subject matter of the application in suit

The claimed subject matter is in regard to create a specific index-file from a csv-file (e.g. an Excel-file). By employing the index-file, it is possible to significantly increase the speed of data extraction from a large-size csv-file. In the figure 1 below, you can see an example of the csv-file (on the right hand) and of the index-file (on the left hand).

The claimed subject matter is in regard to create a specific index-file from a csv-file (e.g. an Excel-file).
Fig. 1: example of the csv-file (on the right hand) and of the index-file (on the left hand)

For the claimed subject matter, the csv-file requires records containing fields forming different hierarchical levels, see figure 1 above on right hand side (top hierarchical levellower hierarchical level). The index-file is in principle built as a tree structure. This means, in the index-file information of the csv-file are connected/arranged in a tree structure. This looks schematically as follows in figure 2:

Schematic view of tree structure

Because the records in the index-file (based on the csv-file) are arranged in the tree structure, the respective record is called a “node”. When you look in figure 1 right hand, you can see that in the csv-file there are records like “COOLING AND HEATING” and “HOUSEWORK” as the top hierarchical level. Depending on these there are further records respectively. The hierarchical records in a row of the csv-file are key character strings. The hierarchical record of the csv-file is mapped in the tree structure of the index-file. At each node there is also so-called management information, which includes information about the starting position and the number of corresponding records in the csv-file to be searched. This information permits the desired records of the csv-file to be retrieved directly when the node having the desired key character string has been found (cf para. [0042] of the description). When only keys of high-level nodes are used it is thus not necessary to follow the tree structure all the way down to the leaf nodes in order to retrieve the desired record information.

In other words, the hierarchical structure of the csv-file is transformed in the tree structure of the index-file, wherein addition information like starting position and number of corresponding records are stored. With this arrangement information of the csv-file can be retrieved by the index-file faster.

Is the subject matter of the application technical?

Yes, since the claimed method requires the use of a computer.

Features of the subject matter contributing to the technical solution of a technical problem

To assess the inventive step it must first be considered in how far the features of the claim contribute to the solution of a technical problem. The board took a look at the following feature since it is a distinguishing feature over the prior art:

“each node in the index includes the starting position information and number information used for retrieving records”.

As mentioned above, these features are part of the index-file and are called management information.

According to the description of the present application, the invention relates to a method for “promptly searching for and extracting data from a file” (cf paragraph [0001]). The data searched for can be of any kind, eg of a commercial nature as in the described embodiment, and thus have no technical relevance in themselves.

The data are stored as records having certain „start positions„, ie memory addresses in the file to be searched. The computer reads these addresses in the form of the “management information” in the index-file and retrieves the associated data from the csv-file to be searched. The management information thus controls the computer by directing it to a certain memory location.

Functional data, intended for controlling a technical device, are normally regarded as having technical character. The management information contained in the present claims should be regarded as contributing to the technical character of the search method according to the Board of Appeal.

It follows that the mentioned feature that has a direct bearing on how the search is conducted should be considered for inventive step.

Is the data decisive?

Further, in the decision the BoA refers to the decision T 52/85. This seems to suggest that as long as a claimed method for searching a data file is concerned with the way a computer performs the search, it may be technical. If however the kind of data is decisive, the method’s contribution is nontechnical (cf T 52/85, point 5.2). As noted above, in the present case the kind of data searched for is of no importance.

Practical advice

In order to support possible argumentation of the technical character of claimed subject matter comprising “functional data” it would be beneficial, when the functional data is not only disclosed in a abstract manner but also in regard to the machine-level of the computer. E.g. as mentioned above it could be disclosed that the management information controls the computer by directing it to a certain memory location.

Further information

Claim 2 of the main request in the appeal:

computer-executable file search method for searching a file to be searched (3),

said file to be searched (3) including records having fields allocated to each of a plurality of hierarchical levels and being constructed so that records having the same key character string in a field at the same hierarchical level are arranged in series and wherein for each record, the first field is the top hierarchical level, and subsequent fields form lower hierarchical levels,

the method comprising computer-executed steps of:

  • creating (S3) an index file (5) using the method of claim 1;
  • accepting (S5, S6; S10, S11)) an instruction to search for data relating to a specified key character string over said file to be searched (3), the instruction including selection of either a data extraction output or a drill-down business form output;
  • retrieving (S7; S12, S13) from said index file (5) management information about one or more records related to the specified key character string on said file to be searched;
  • extracting (S8; S14) data of the one or more records from said file to be searched (3); and
  • outputting (S9) the extracted data;

wherein the retrieving and extracting steps comprise

when the data extraction output is selected, retrieving (S7) start position information and number information as management information about records related to the specified key character string and extracting (S8) data of a number of records specified by the number information from a position specified by the start position information;

and when the drill-down business form output is selected, retrieving (S12, S13), based on the pointer, a start position of a record of the node management information of the lower hierarchical level, and extracting (S14) data of the record based on the retrieved start position of the record.

If you would like to have more information, please contact us. We are pleased to support you.

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Beschwerdekammer des EPAs äußert sich zur ausreichenden Offenbarung von Trainingsdaten für ein künstliches neuronales Netz

  1. Die vorliegende, auf maschinellem Lernen insbesondere im Zusammenhang mit einem künstlichen neuronalen Netz beruhende Erfindung ist nicht ausreichend offenbart, da das erfindungsgemäße Training des künstlichen neuronalen Netzes mangels Offenbarung nicht ausführbar ist.
  2. Da sich im vorliegenden Fall das beanspruchte Verfahren vom Stand der Technik nur durch ein künstliches neuronales Netz unterscheidet, dessen Training nicht im Detail offenbart ist, führt die Verwendung des künstlichen neuronalen Netzes nicht zu einem speziellen technischen Effekt, der erfinderische Tätigkeit begründen könnte. (Orientierungssätze der Beschwerdekammer)

BK, Entscheidung vom 12. Mai 2020 – T 0161/18 – Verfahren zur Bestimmung des Herzzeitvolumens; EPÜ Art. 83, 56

Gegenstand des Streitpatents ist die Nutzung eines künstlichen neuronalen Netzes zur Transformation einer Blutdruckkurve

Die Beschwerdeführerin ist Anmelderin einer Europäischen Patentanmeldung (Nr. 06804383.5). Die Erfindung betrifft unter anderem ein Verfahren zur Bestimmung des Herzzeitvolumens. Hierzu wird zunächst der Blutdruck einer Person als Blutdruckkurve aufgezeichnet. Der Blutdruck der Person wird über eine Manschette 2 von einem Oberarm der Person abgegriffen, siehe unten einkopierte Fig. 1. Über eine Leitung 3 wird der Blutdruck von der Manschette 2 zu einer Vorrichtung 1 mit einer Recheneinheit geführt.


Die einkopierte Fig. 2 zeigt den Verfahrensablauf auf der Recheneinheit. Es ist die Blutdruckkurve 7 ersichtlich, die über die Manschette 2 erfasst wurde. Mit Hilfe eines künstlichen neuronalen Netzes 8 wird die Blutdruckkurve 7 in einen äquivalenten Aortendruck 9 transformiert. Aus diesem wird anschließend unter Zuhilfenahme eines Optimierungsmodells 10 das Herzzeitvolumen 11 errechnet. Das neuronale Netz 8 hat Gewichtungswerte. Diese werden durch Lernen bestimmt. Die Prüfungsabteilung hat die vorliegende Patentanmeldung zurückgewiesen, da das obenstehende erläuterte Verfahren nicht erfinderisch ist. Dagegen wendet sich die Beschwerdeführerin mit ihrer Beschwerde. Die Beschwerdekammer erachtet die Erfindung als nicht ausreichend offenbart Die Beschwerdekammer bezieht Stellung hinsichtlich des beanspruchten Trainings des neuronalen Netzes 8, siehe Fig. 2. Laut Beschwerdekammer ist in der Patentanmeldung lediglich offenbart, dass die Eingabedaten für das Training ein breites Spektrum von Patienten unterschiedlichen Alters, Geschlechts etc. abdecken soll. Allerdings offenbart die Patentanmeldung gemäß Beschwerdekammer nicht, welche Eingabedaten zum Trainieren des neuronalen Netzes 8 geeignet sind. Es ist auch nicht zumindest ein geeigneter Datensatz der Trainingsdaten in der Patentanmeldung offenbart. Somit kann das Trainieren des neuronalen Netzes 8 vom zuständigen Fachmann nicht nachbearbeitet werden. Die Erfindung ist somit nicht ausreichend offenbart. Die Beschwerde wird von der Beschwerdekammer unter anderem basierend auf dem Grund der nicht ausreichenden Offenbarung zurückgewiesen. Trainingsdaten sollte zumindest unter bestimmten Umständen in der Patentanmeldung offenbart sein In der vorliegenden Patentanmeldung wurde im Verfahrens- und Vorrichtungsanspruch beansprucht, dass die Gewichtungswerte des neuronalen Netzes durch Lernen bestimmt werden. Um den Zurückweisungsgrund der nicht ausreichenden Offenbarung in diesem Fall zu vermeiden, sollten die Eingabedaten für das Training und zumindest ein Trainings-Datensatz in der Patentbeschreibung offenbart sein. WINTER BRANDL Partnerschaft mbB, Patentanwalt Michael Schüller

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BGH bestätigt seine bisherige Praxis bezüglich der Wiedergabe von Informationen

Die Anweisung, für ein Auswahlmenü auf einem Bildschirm eine Darstellungsart zu wählen, die lediglich dem Zweck dient, die angezeigten Menüpunkte und den Umstand, dass möglicherweise noch weitere Punkte verfügbar sind, besonders anschaulich zu präsentieren, betrifft kein technisches Lösungsmittel und ist deshalb bei der Prüfung auf erfinderische Tätigkeit nicht zu berücksichtigen (Bestätigung von BGH, GRUR 2015, 660 – Bildstrom; BGH, GRUR 2015, 1184 – Entsperrbild). (Leitsatz des Gerichts) BGH, Urteil vom 14. Januar 2020 – X ZR 144/17 – Rotierendes Menü; EPÜ Art. 52 II lit. d

Gegenstand des Streitpatents ist ein Bildschirm, der ein rotierendes Menü anzeigt

Die Beklagte ist Inhaberin des mit einer Nichtigkeitsklage angegriffenen Streitpatents. Dieses betrifft eine elektronische Vorrichtung mit wenigstens einer Anzeige 1, siehe untenstehend einkopierte Figur 1. Die Anzeige 1 stellt ein Menü 2 dar, das von einem Benutzer rotiert werden kann. Ein Teil von Menüpunkten des Menüs 2 liegt außerhalb der Anzeige 1. Außerhalb liegende Menüpunkte können bei Bedarf in die Anzeige 1 hereingedreht werden, wobei entsprechend innen liegende Menüpunkte herausgedreht werden. Das BPatG hat das Streitpatent für nicht patentfähig erachtet und in vollem Umfang für nichtig erklärt. Dagegen wendet sich die Beklagte mit der Berufung.

Bei der Beurteilung der erfinderischen Tätigkeit nicht berücksichtigtes Merkmal

Das Merkmal in Anspruch 1 des Streitpatents, dass das Menü 2 rotierend ist, wird bei der Beurteilung der erfinderischen Tätigkeit vom BGH nicht berücksichtigt. Gemäß BGH ermöglicht dieses Merkmal es nicht, die zur Verfügung stehende Anzeigefläche effizienter zu nutzen. Sie dient lediglich dem Zweck, die angezeigten Menüpunkte und den Umstand, dass möglicherweise noch weitere Punkte verfügbar sind, besonders anschaulich zu präsentieren. Damit wird allein dem menschlichen Vorstellungsvermögen Rechnung getragen. Darin liegt nach der Rechtsprechung des Senats kein technisches Lösungsmittel (BGH, GRUR 2015, 1184 Rn. 21 – Entsperrbild; BGH, Urteil vom 26. Februar 2015 – X ZR 37/13, GRUR 2015, 660 Rn. 31 ff. – Bildstrom). Das beschriebene Merkmal wird somit nicht bei der Beurteilung der erfinderischen Tätigkeit berücksichtigt.

Weitere Merkmale bezüglich des Menüs werden berücksichtigt

Im Gegensatz zu dem Merkmal, dass das Menü 2 rotierend ist, werden andere Merkmale in Anspruch 1 des Streitpatents bezüglich dem Menü 2 vom BGH bei der Beurteilung der erfinderischen Tätigkeit berücksichtigt. Beispielsweise:

  • Menü 2 umfasst eine Anzahl von Menüpunkten,
  • Menü 2 ist auf der Anzeige außerhalb der Mitte vorgesehen,
  • ohne Änderung des Formats des Menüs 2 kann eine beliebige Anzahl von Punkten zu dem Menü 2 hinzugefügt werden.

Laut BGH haben diese Merkmale die Funktion, einen räumlich begrenzten Anzeigebereich für die Anzeige von Informationen zu nutzen. Die Informationen können aufgrund ihres Umfangs und ihrer Formatierung nicht auf einmal dargestellt werden. Dieses technische Problem wird nach den genannten Merkmalen durch eine bestimmte räumliche Anordnung der angezeigten Informationen gelöst. Hierin liegt nicht nur eine zweckmäßige und leicht verständliche Darstellung der Informationen, sondern ein technisches Lösungsmittel, nämlich eine zweckmäßige Ausnutzung der zur Verfügung stehenden Bildschirmfläche. Somit werden diese Merkmale bei der Beurteilung der erfinderischen Tätigkeit vom BGH berücksichtigt.

Das Urteil des BPatG wird vom BGH bestätigt, da der beanspruchte Gegenstand nicht erfinderisch ist.

Hilfreiche Zweckangaben im Patent

Die Merkmale des Menüs 2, die bei der Beurteilung der erfinderischen Tätigkeit berücksichtigt wurden, erfüllen einen technischen Zweck: sie führen zur besseren Ausnutzung der Anzeige 1. Das Merkmal bezüglich der Rotierbarkeit des Menüs 2 führt lediglich zur besonders anschaulichen Präsentation der Menüpunkte. Dieses Merkmal nimmt somit auch nicht auf physische Gegebenheiten der menschlichen Wahrnehmung und Aufnahme von Informationen Rücksicht. Wäre dies der Fall, so hätte dieses Merkmal berücksichtigt werden müssen. Derartige Merkmale finden sich beispielsweise beim Streitgegenstand des Urteils BGH, GRUR 2015, 660 – Bildstrom. Darin führt eine bestimmte Informationsdarstellung dazu, dass ein Nutzer in die Lage versetzt wird, die Informationen schnell und effizient zu erfassen. Möglicherweise hätte eine derartige Zweckangabe in dem Streitpatent in der vorliegenden Sache zu einer Berücksichtigung des Merkmals hinsichtlich des rotierbaren Menüs bei der Beurteilung der erfinderischen Tätigkeit geführt. Natürlich nur, wenn diese Zweckangabe technisch zutreffend gewesen wäre.

Winter, Brandl – Partnerschaft mbB, Patentanwalt Michael Schüller